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-----Les animaux ont toujours occupé une place importante dans la religion de l'ancienne Egypte. Depuis la période prédynastique (3500 à 3000 avant notre ère), le dieu protecteur de chaque ville était incarné dnas un animal particulier protégé par un tabou  : vache, bélier, chien, chat, babouin, lion, hippopotame, serpent, faucon, ibis, abeille, musaraigne, gazelle ... ou crocodile.

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-----Ces animaux furent associés au culte des dieux locaux pendant toute la durée de l'histoire de l'Egypte ancienne, et cela malgré l'importance grandissante de sdivinités majeures telles que Râ, le dieu soleil, Isis et Osiris, et l'établissement temporaire du monothéisme comme religion d'Etat sosu le règne d'Akhenaton (Aménophis IV). Au cours de la période tardive (1085 à 30 avant notre ère), en réaction à l'occupation étrangère (Perses, Grecs, Romain), les Egyptiens affirmèrent leur identité nationale en redonnant une nouvelle vigeur aux anciennes formes de la religion. Le culte des naimaux prit alors une ampleur extraordinaire et la plupart des animaux momifiés proviennent de cette période.

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-----Le crocodile était généralement associé au dieu Sobek, auquel de nombreux temples étaient consacrés. Les plus importants furent celui de Kom - Ombo en Haute Egypte et celui de Crocodilopolis dans le Fayoum. Dans l'enceinte de ces temples se trouveient des sortes de lac sacrés où les crocodiles étaient gardés et nourris. Certains même étaient parés de pendentifs et de braceléts d'or et de pierres précieuses.

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-----Quand les crocodiles mouraient, ils étaient embaumés. Pour les bêtes de grande taille, les viscères étaient retirés ; non par une ouverture pratiquée au moyen d'une incision à l'abdomen, comme pour les humains, mais per anum, comme pour les tauraux sacrés et particulièrement les boeufs Apis. Les corps étaient généralement plongés dans un bain de natron (un sel que l'on trouve à l'état naturel en Egypte), environ deux mois pour obtenir une désydratation complète des chairs. Parfois, ils étaient plongés seulement dans le bitume. Les crocodiles de petite taille n'étaient pas vidés mais seulement desséchés au soleil. Ensuite, les animaux étaient enveloppés dans des bandages de tissus.

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-----On a excavé des momies de crocodile de cinq mètres de long, des momies de jeunes, de nouveau nés et même des momies d'oeufs de crocodile. A Kom - Ombo, des momies de petits crocodiles de trente centimètres de long ont été retrouvées empilées par milliers dans certaines tombes. Dans les grottes de Maabdah, en Moyenne Egypte, les momies de crocodiles étaient accumulées sur une hauteur de six à neuf mètre, mêlant les adultes de grande taille à cinquante centimètre de long, empaquetés par groupe de quinze à vingt.

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Léonard GINSBURG

Crocodiles, Alligators et Caïmans de Encyclopédie Visuelle d'édition Bordas