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-----Dans le Sud-Est des Etats-Unid, l'alligator d'Alérique édifie son nid au début de l'été, de fin mai à juin. Situé sur les rives basses ou dans la végétation aquatique des lacs ou des marais, fait de plantes et de boue agglomérées par les femelles sur un mètre de hauteru, ce nid représente souvent le point culminant des prairies inondées, caractéristiques de cette région. La possibilité d'utiliser ces monticules surélevés dnas les écosysthèmes aquatiques n'a pas échappé à l'attention des autres reptiles, dont de nombreuses espèces se reproduisent à peu près à la même époque que les alligators. Ces nids servent non seulement de lieux de repos aux tortues aquatiques et aux serpents, mais aussi d'endroits où déposer leurs oeufs ou faire leurs petits. On connaît au moins trois tortues, un serpents et un lézard qui pondent leurs oeufs dans les nids d'alligators.

-----En Floride, où les tortues d'eau douce sont les plus nombreuses de toute l'Amérique du Nord, une espèce utilise plsu particulièrement les nids d'alligators pour y pondre ses oeufs : la tortue à ventre rouges (Pseudemys nelsoni) dont le spopulations sont parfois très dense dnas certaines zones marécageuses où le ssites de nificication sont rares. D'après des études récentes, menées en trois endroits distincts de Floride, les femelles de cette tortue recherchent systématiquement les nids d'alligators pour y pondre leurs oeufs. Uné série d'observation a montré que près de la moitié des nids d'alligator contenaient des oeufs de tortue. Un de ces nids a été étudié par les chercheurss après qu'un raton laveur (Procyon lotor), mammifère qui se nourrit d'oeufs de tortue et d'alligator mal gardés, eut extrait et dévoré plusieurs oeufs d'alligator et mis les autres ànu. Bien qu'un oeufs de tortur n'eût été dégagé, les chercherus notèrent la prédation de 4 couvée de tortues vinrent pondre à 4 reprises dnas ce nid. Au total plus de 200 oeufs de tortues y furent pondus en moins de 2 semaines !

----Pondre dans les nids d'alligator est probablemetn très avantageux pour les tortues. La présence au même endroit d'un grand nobmre d'oeufs d'alligator et de tortue suffit à rassasier les prédateur , ce qui permet à quelques oeufs de survivre. De plus, le nid est facile à creuser ; la tortue femelle est moins longtemps exposée aux prédateru s terrestres et elle peut creuser plsu profond. Lat température et l'humidité assez élevées et stables qui règnent dans le nid dont idéales pour l'incubation des oeufs, qui sont mieux protégés contre les inondations. Enfin, ils jouissent de la protection involontaire contre les prétaterus que leur assurent les alligators gardant leur nid. Cette symbiose n'est toutefois pas sans inconvéniant. Les couvées de tortues pondus les premières sont souvent détruites par l'alligator qui consolide son nid. Des alligators agressifs peuvent attaquer et chasser les tortues venues pondres dans leur nid : l'épaisse carapace convexe de cette tortue est une adaptation qui lui permet de résister à la plupart de ces attaques.

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Dale JACKSON
Crocodiles, Alligators et Caïmans de Encyclopédie Visuelle d'édition Bordas